OJOS QUE VEN LO QUE QUIEREN

El Asian Tour como fuente impensada de talento para el PGA Tour: una conexión particular, según desde dónde se lo analice.

Hay 2 cosas que no puedo dejar de lado, antes de ir al grueso del análisis correspondiente al Wyndham Championship. En primer lugar, tengo que empezar por un Sir Nick Faldo: uno de los mejores comunicadores de todos los tiempos, según mi humilde criterio. Y no es necesario que aclare su espacio como uno de los grandes ex-campeones de la gira. En ambos casos, marcó una era.

16 años formando el tándem perfecto con Jim Nantz, para CBS Sports. En su reemplazo, estará el sudafricano Trevor Immelman (próximo capitán del equipo Internacional de la Presidents Cup). Nos duele que haya tomado esta decisión, pero lo entendemos. Hizo MUCHO por nuestro deporte. Por lo tanto, su partida de la TV nos duele como cuando Silvia Bertolaccini dejó de estar en ESPN Golf Latinoamérica. Se lo extrañará mucho.

El segundo aspecto que no quiero obviar es el relacionado al de los playoffs de la FedEx Cup. Tal es así que vimos cómo un Austin Smotherman se quedó afuera, con un doble bogey final brutal, en la mañana el día sábado. No pasó el corte y fue uno de los responsables para que hayan 87 jugadores, el fin de semana: cifra más alta, desde que la regla pasó a decir que los 65 mejores (y empates) jugarían el sábado y el domingo (temporada 2019-20). Esto no fue lo único.

Como el campeón de la fecha logró meterse en Memphis por esto, todos se desplazaban un puesto. Y esto hizo que Rickie Fowler (por ejemplo) quede justo en el puesto 125, caminando por la cornisa. «La otra cara de la moneda» fue un Justin Lower que, lamentablemente, ya está acostumbrado a este tipo de malos momentos. Su anteúltimo (hoyo 18) fue similar al que vivió en 2018, estando en el Korn Ferry Tour. Este último le costó un puesto en el PGA Tour, porque no pudo conseguir la 25ta tarjeta de las Finales de la segunda gira estadounidense. No obstante, en 2021 tuvo su revancha aquí, con un gran approach y putt, en su hoyo N°72. Ahora, la vida lo vuelve a poner en ese camino. De cualquier manera, ¡la batalla no está terminada!

Y hablando de batallas, hay que decir que Joohyung Kim vivió más cosas de las que puede vivir un veterano de 15 años de trayectoria, dentro del PGA Tour. Todos han escuchado su nombre, pero muy pocos recuerdan que es el segundo ganador profesional más joven del Asian Tour. El Panasonic Open 2019 hindú (torneo que se jugó a 54 hoyos, por el smog) le permitió asegurarse la tarjeta de la gira, luego de haber llegado allí gracias a 3 victorias en el Asian Development Tour (funciona de la misma manera que el nombrado Korn Ferry Tour, en ese aspecto. 3 triunfos dan el pase automático al circuito asiático). Y desde allí siguió su marcha, haciéndole honor a su apodo (inspirado en un tren).

El cuarto puesto, en el SMBC Singapore Open 2020, lo metía en el The Open Championship de ese año. El tema es que el COVID-19 empezaba a propagarse. Sin embargo, gracias a sus actuaciones en la gira de su país, llegó al Top 100 del OWGR y al PGA Championship. Y la historia no queda ahí.

Cho Minn Thant (CEO del Asian Tour), Greg Norman (CEO de LIV Golf) y Joohyung Kim, posando para una foto, en la previa del PIF Saudi International, disputado en el Royal Greens Golf & Country Club (Al Murooj, Arabia Saudita. Foto de Luke Walker/WME IMG/WME IMG via Getty Images).

Luego de seguir la mayor parte del 2020 en la gira coreana, retomó el Asian Tour, cuando las acciones volvieron a su curso. Y aquí empieza otro detalle interesante. Su segundo puesto del SMBC Singapore Open 2022 le permitió consagrarse como el segundo ganador más joven de la Orden de Mérito de este tour (temporada 2020-21-22). ¡El tema es que se perdía su cupo para el The Open, por esa vía! Sí: la R&A, de manera sorpresiva (se sospecha que esto fue hecho en represalia al surgimiento de LIV Golf), eliminó ese cupo para el 150th The Open. Si no fuera por su posición en el torneo (lo que le dio el pasaje a St. Andrews), la historia hubiera sido claramente distinta y nuestra joven sensación pasaba a ser eclipsado. De hecho, en la presentación del polémico PIF Saudi International 2022, se sacó una foto con Greg Norman y Cho Minn Thant (CEO de la gira).

Gracias a su actuación en el Scottish Open reciente, las puertas se le abrieron «de par en par», siendo el jugador coreano más joven en entrar al Top 50 del mundo. Luego, los capítulos que lo llevaron a este torneo son conocidos. Ahora, lo que hizo aquí fue de otro planeta. Piensen que arrancó con un cuádruple bogey, en el primer hoyo: el mejor despertador para su furia golfística.

Realmente anduvo sobre rieles. Y esto lo decimos por su actuación sobre el green, en especial. Recorrió 500 pies, con todos sus golpes ejecutados en esta zona. Además, fue el que más impactos ganó, en ese aspecto. Y a pesar de las pausas por lluvia, aceleró todo lo que pudo. Tal es así que, con sus 27 tiros hechos (en los primeros nueve hoyos de la ronda final), igualó la segunda mejor marca del PGA Tour (considerando este tramo). Y lo que parecía un caos, se transformó en lo más cercano a un trámite.

Con sus 61 golpes, logró la cuarta ronda final más baja de la historia del PGA Tour, para un ganador. A su vez, es el primer jugador en ganar arrancando con un cuádruple bogey y el quinto en triunfar así, teniendo un +4 dentro de un solo capítulo, desde 1983 (allí es cuando se empezaron a contar datos, hoyo por hoyo). Por otro lado, es el segundo jugador más joven en ganar en el PGA Tour, desde la Segunda Guerra Mundial y a sus 20 años, 1 mes y 17 días (el primero fue Spieth, en el John Deere Classic 2013 y por 2 meses menos). Todo esto hizo que entre a los mencionados playoffs de la FedEx Cup, por ser campeón. Los logros siguen.

Al final, el Asian Tour no era «el niño rebelde» de la familia golfística. Gracias al Asian Tour, el PGA Tour puede disfrutar de uno de los mejores talentos de los últimos años. Todas estas distorsiones surgen cuando hay OJOS QUE VEN LO QUE QUIEREN.

Matías Miguel Torge

Handicap 54

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