MATT WALLACE: ESPECIALISTA EN VUELOS

Uno de los integrantes de la Hero Cup, en exclusiva. El detrás de escena de uno de los mejores exponentes europeos, en estos últimos tiempos. La pasión por mejorar constantemente, sin dejar pasar la experiencia vivida.

Siempre digo que cada año destaco el valor de aprender. Lo sé, es una de las tantas frases trilladas que tengo. No obstante, el 2022 fue bastante particular, viviendo acciones que especialmente destacan a este aspecto. Acciones que implicaron el hecho de conocer (también podría usar la palabra «recordar», teniendo en cuenta mis visitas al continente europeo, cuando era un niño) otras culturas, con similtudes y diferencias con la gente argentina, grupo al cual pertenezco. Sin perder mis costumbres típicas, emprendí una aventura conocida, con resultados que han visto claramente. Resultados que he disfrutado, a nivel personal, porque me obligaron a desarrollar la capacidad de adaptación: una variable que el golf se encarga de recordarnos, día tras día y sin discriminar a ninguna persona.

En el golf, cualquier subestimación a la realidad es penada duramente. También es penada la sobreexigencia, tomando al equilibrio como un bien preciado. Por lo tanto, la concretación y la aceptación de lo que se ve son 2 elementos que siempre hay que tenerlos del lado propio. Y esto implica saber convivir con las consecuencias del factor imprevisible, sabiendo lo que eso significa. Tengan en cuenta que la descripción que hago tiene sus similitudes con acciones típicas de la vida, ante el enfrentamiento de lo desconocido. No todo es como lo pensamos, por más que le apliquemos la mayor dedicación. Todo puede cambiar en un instante. Por ejemplo: si yo no hubiera usado las palabras que recordaba del idioma italiano, no podría haber llegado tan lejos, cubriendo el Open D’Italia. Ahora bien, también hubiera tenido que hacer el doble de acciones si confiaba en que todo estaba solucionado, con el simple hecho de poner en práctica a mi voluntad.

Hay que animarse, con los ojos abiertos: acción característica de nuestro personaje principal de esta jornada. Un personaje que conoce este camino. Es que, cuando hablamos del inglés Matt Wallace, estamos mencionando a uno de los mejores casos para explicar nuestra idea. El nacido en la ciudad de Hillingdon (el 12 de abril de 1990) nunca tuvo nada fácil, por más que él mismo lo hiciera parecer fácil. Su gran habilidad es innegable, junto a su constante capacidad de lucha. También es innegable su carácter para afrontar cualquier desafío, buscando el mejor resultado. Cabe remarcar que esto no surgió de la noche a la mañana, formando una historia que contiene varios condimentos interesantes. De hecho, esos condimentos siguen hasta el día de la fecha, generando una madurez que vale la pena copiar, con sus ventajas y con las cosas a corregir. Su naturalidad se puede apreciar al máximo.

Estamos en un año de Ryder Cup. Por lo tanto, conociendo su pasión por el evento (y las posibilidad que estuvo de pertenecer al equipo europeo, anteriormente), este temá será ineludible e imprescindible. A su vez, para poder contar con una mejor descripción del inglés, pasaremos por sus impresionantes inicios en el Alps Tour. Esa Ryder Cup 2018, en donde no pudo estar, también entrará en la ecuación. Por otra parte, hablaremos de lo que significaron sus destacadas experiencias en majors y su buen 2022, haciendo hincapié sobre la gira europea. Obviamente que no dejaremos de lado por lo que tuvo que pasar para retener la tarjeta del circuito (atención a su relato, en esta variable). ¿Y cual es su mirada sobre los 10 cupos que tendrá el DP World Tour, para la máxima gira estadouniense? Les recomiendo ajustarse los cinturones, que estamos a punto de despegar.

– Matt, fuiste convocado para la Hero Cup (como parte del equipo de Gran Bretaña e Irlanda), que se dará en unos días. ¿Es la mejor motivación que pudiste encontrar, para este comienzo del 2023? ¿Qué sentís que necesitas, en este evento, para cautivar la atención de Luke Donald?

– Quedé encantado cuando supe que sería incluido en el equipo. Nunca he ocultado cuánto amo la Ryder Cup y la ambición que es para mí, en mi carrera. Por lo tanto, recibir la llamada (a fines del año pasado y diciendo que estaba en la Hero Cup) fue realmente agradable. Miras los nombres de los muchachos involucrados y va a ser emocionante. Además, esto realmente hace que el año de la Ryder Cup comience a funcionar para todos.

No puedo esperar. Solo voy a tratar de jugar lo mejor que pueda, demostrando que puedo desempeñar un papel en el equipo y ser un buen compañero.

Matt Wallace, en el tee del hoyo 10, durante el segundo día del 78° Open D’Italia, disputado en el Marco Simone Golf & Country Club (Roma. Italia. Foto de Luke Walker/Getty Images).

– Has jugado el Marco Simone Golf & Country Club, en 2021. Si bien se han hecho pequeños ajustes al campo, ¿qué recuerdas de esa experiencia? ¿Qué cosas crees que no deben faltar en el «setup» (preparación de la sede), con la intención de complicar a Estados Unidos?

– Como dijiste, jugué allí en 2021. Y, lamentablemente, no estaba en mi mejor momento, en ese entonces.

Va a ser un gran evento, en Roma. Probablemente el campo haya cambiado un poco, desde el año en el que estuve allí. Pero habría beneficios para los europeos si, desde el tee, las cosas están lo más ajustadas que se puedan. Tradicionalmente, eso conviene a los europeos. Funcionó en París (Ryder Cup 2018). Por lo tanto, una configuración similar sería buena.

– Detrás de todo este camino, hay una capacidad de lucha admirable, ¿que empezó luego de mandar mails a una agencia de representación de jugadores, de la cual terminaste siendo parte? A su vez, ¿nos podrías recordar (en lo posible, con ejemplos) cómo surgió esa idea en donde considerabas que era clave el hecho de aprender a viajar, en referencia a tu elección de competir en el Alps Tour?

– En cuanto a lo primero, eso fue realmente un reflejo de dónde estaba con mi carrera. Hay tantos años que puedes seguir esforzándote y sin obtener resultados, antes de que empieces a pensar que tal vez no sea para ti y antes de que empices a pensar que eres bueno, pero quizás no lo suficientemente bueno. De todos modos, nunca respondieron. Así que seguí jugando. Y aquí estoy.

Mis razones para jugar en el Alps Tour tuvieron que ver con que pensé que me beneficiaría viajar y estar en un lugar nuevo, cada semana. Así es la vida de gira. Incluso ahora sigo viajando a nuevos lugares en el PGA Tour, aprendiendo sobre dónde quedarme y lo que me gusta. El Alps Tour fue definitivamente la mejor preparación para eso y siempre estaré agradecido por mi tiempo allí.

– Mencioné al Alps Tour porque, en 2016, conseguiste 6 torneos (4 deforma consecutiva). Esto hizo que te ganaras tu estadía en el Challenge Tour. El tema es que todo quedó de lado rápidamente, gracias a tu triunfo del Open de Portugal 2017 y la posterior obtención de la tarjeta, en el actual DP World Tour. ¿Cuáles fueron las claves para que ese cambio de contexto no fuera algo que te limitara? ¿Podemos detectar cosas de tu golf, que surgieron en esa semana del 2017?

– Tenía la mentalidad de estar acostumbrado a competir y ganar. Y aunque subí un par de niveles (y rápidamente), eso no cambió y seguí adelante. Es que no quería simplemente relajarme o consolidarme en el Challenge Tour/DP World Tour. Y no veía por qué no podía continuar, tratando de ganar.

Empecé en el Challenge Tour, a principios de 2017. Y luego, unas semanas después, estaba jugando en Wentworth y (luego) en el US Open. En Portugal, comencé con una ronda de 63 golpes (-10). Todo el mundo siempre dice que cuesta respaldar una ronda como esa, pero hice una segunda vuelta de 66 y terminé liderando todo el trayecto del torneo.

– Debo reconocer que soy uno de los que no entiendo cómo no estuviste en esa Ryder Cup 2018, con 3 victorias en el DP World Tour. La primera fue el Hero Indian Open, en playoff. La segunda fue en el BMW International, por 1 golpe. Y la tercera fue el Made in Denmark 2018, en un apasionante desempate. ¿Cuánto sentís que te afectó esa no convocatoria, en las semanas posteriores?

– Estaba con un gran impulso y jugando muy bien. Me dije a mí mismo que tenía que ganar en Dinamarca para hacerlo pensar al capitán Thomas Bjorn. Y eso fue lo que hice.

Cuando recibí la llamada (la semana siguiente) para decir que no había sido elegido, obviamente estaba muy decepcionado. Es que te permites soñar con eso. Al final, yo no me gané un lugar en el equipo y todo quedó en manos de la decisión de otra persona. Además, las selecciones también obtuvieron un número récord de puntos, por lo que tampoco puedo discutir esa decisión.

Es gracioso, pero nunca pensé realmente en cómo las cosas podrían haber sido diferentes, si me hubieran elegido en ese equipo. Los vi y los apoyé. Luego, cuando se concretó la victoria de Europa, fui directamente al driving range, para ponerme a trabajar.

Tiger Woods y Matt Wallace, en el tee del hoyo 6, durante of the 148th The Open, disputado en Royal Portrush Golf Club (Portrush, Irlanda del Norte. Foto de Francois Nel/Getty Images).

– Conozco tu cariño por los majors y los nervios que sentías allí, en tus inicios. ¿Podríamos decir que el T-3 del PGA Championship 2019, el T-12 del US Open del mismo año (en Pebble Beach) y la experiencia de jugar con Tiger Woods, en The Open de Royal Portrush (también en 2019), fueron un punto de inflexión en tu carrera, sabiendo la mencionada prioridad que le dabas al solo ganar? De ser así, me gustaría que me desarrolles esta idea.

– No diría que estos hechos fueron un punto de inflexión. Ahora, supongo que los mismos fueron una indicación del golf que estaba jugando y (quizás) el comienzo del proceso que marca donde estoy ahora, siendo más consistente. Lo que realmente quiero ahora (y lo busco tener desde hace mucho tiempo) es esa sensación de estar en disputa de nuevo, porque para eso hago esto.

Terminar detrás de Brooks Koepka, Dustin Johnson y Patrick Cantlay, en Bethpage Black (PGA Championship 2019) fue genial. Y también lo fue Pebble Beach (US Open 2019), ya que tuve que trabajar duro para pasar el corte allí. Por otro lado, poder haber jugado junto a Tiger (Woods, en el The Open de Royal Portrush) es algo que no olvidaré y aprendí mucho de la forma en que él se manejó, en el campo. Desafortunadamente, no jugué ningún major en 2022. Y volver a disputarlos es un gran objetivo para mí.

– En este período, también empezaste a tener tus actuaciones en el PGA Tour. Y la que más recuerdo (sin contar los majors, obviamente) fue tu tercer lugar, en el Valero Texas Open 2021. Allí ganó Jordan Spieth y vos le peleaste el torneo, con mucha soltura. Tomando como referencia a esa semana, ¿qué cosas, distintas a las que vivías en el DP World Tour, crees que se necesitan para competir aquí? ¿O hay veces que la suerte juega su papel, ejemplificando con los 3 putts cortos de Danny Willett, en el Fortinet Championship 2022 que ganó Max Homa?

– Empiezo por lo último. Entendí el sentido de la pregunta, ¡pero Max Homa ciertamente no tuvo suerte! Y también lo sentí por Danny (Willett), en esa situación (ambos son mis amigos y yo estaba mirando, detrás del green del 18. Pero Max (Homa) ha sido muy consistente, durante mucho tiempo.

En el Valero Texas Open 2021, mi juego de tee a green fue increíble. Y sé que si juego bien con el putt, puedo competir en Estados Unidos. El estándar es realmente alto, obviamente. También recuerdo haber jugado muy bien en Rocket Mortgage de julio del 2022. Hice -16, pero aún así estaba 10 golpes detrás de Tony Finau (el ganador).

– En ese período también se dio el famoso video de los “Angry Golfers” (del cual fuiste parte), creado por el DP World Tour. A su vez, el tour ha hecho otros desafíos, que fueron pioneros por el contenido para redes sociales. ¿Te gusta que la gira busque mostrar a los jugadores como «más humanos», con este tipo de material? De esta manera, ¿también crees que se puede hacer crecer al golf?

– Eso espero. Todos somos intensos, a nuestra manera. Y estamos desesperados por hacerlo bien. Pero, especialmente fuera del campo, todos podemos reírnos de nosotros mismos y nos gusta molestarnos unos a otros. El DP World Tour hace un gran trabajo con ese tipo de contenido. Y todos los muchachos quieren participar. Si la gente ve eso y quiere ver más golf con esto, es fantástico.

Matt Wallace, en el green del hoyo 12, durante la segunda ronda del Wyndham Championship, disputada en Sedgefield Country Club (Greensboro, North Carolina. Foto de Dylan Buell/Getty Images).

– Hablé del PGA Tour y no puedo dejar de mencionar que renovaste la tarjeta de esta temporada, gracias a los 6 jugadores que se fueron a LIV Golf (luego de los playoffs de la FedEx Cup). Me imagino el cansancio que genera convivir con este tema (y más, dentro del circuito europeo), ¿me equivoco? ¿Estás contento con los cambios que han ocurrido en el DP World Tour, en relación a los nuevos cupos para el PGA Tour?

– ¡Fueron unas semanas interesantes! El nombrado Rocket Mortgage Classic me dejó en un buen lugar para mantener mi tarjeta, en el Wyndham Championship: el último torneo de la temporada regular del PGA Tour. Ahora bien, perdí el corte allí (obviamente todo dependía de mí). Igualmente, debía quedar en el puesto 125 (último lugar con tarjeta completa)… ¡si no fuera por Tom Kim, que ganó el torneo, se hizo miembro de la gira y me dejó en el puesto 126!

Después de mi segunda ronda en el Wyndham, estaba contemplando a las Finales del Korn Ferry Tour como lo mejor que podía hacer. Pero el PGA Tour ha ayudado mucho. Ellos fueron muy abiertos conmigo, contándome lo que tenían planeado realizar. Y tuvieron que hacer el anuncio, antes de que comenzaran las Finales del Korn Ferry, en donde cualquier muchacho que jugara en LIV (antes de la nueva temporada) saldría de la lista de elección de jugadores. Es que eso iba a suceder en la tercera (y última) semana de las Finales. Como era el N°126 y el próximo golfista a elegir, estaba seguro de que ese sería el caso. Y así fue. Por lo tanto, podía jugar en el Omega European Masters. Y terminé segundo allí, perdiendo en un desempate, lo que también me hizo mucho bien en el DP World Tour. Todo realmente funcionó. Ahora, sé que tengo que mejorar este año, esperando con ansias al desafío.

En cuanto a los 10 lugares del DP World Tour para el PGA Tour, es una gran oportunidad para los golfistas europeos. Con los cambios en el OWGR, será cada vez más difícil llegar al Top 50, si no estás jugando en el PGA Tour, lamentablemente. Y esta podría ser una forma de combatir eso.

No sé cómo serán las oportunidades de juego, con esa opción, a partir de próximo año. Así que esos jugadores realmente tendrán que jugar todo lo que puedan en el PGA Tour, para tratar de mantener ese status: algo que obviamente afecta cuánto podrán jugar en Europa. Será muy interesante ver cómo funciona esto, en los próximos años.

– Para terminar, agradeciéndote tu enorme predisposición, no quiero dejar de lado a tus grandes resultados del 2022, dentro del DP World Tour. Allí se cuentan al hablado playoff que perdiste en el Omega European Masters (el torneo lo ganó el sudafricano Thriston Lawrence) y al T-5 del Dutch Open, en donde venías liderando (el evento se lo quedó el francés Victor Perez). ¿Qué tan cerca (o qué tan lejos) estamos del Matt Wallace del 2018? ¿O podríamos comentar que esta versión supera a lo que vimos en esas épocas?

– Es divertido porque creo que ahora soy un mejor jugador, en todos los aspectos. Pero se trata de demostrarlo. Tuve una reunión con mi equipo, a fines de 2021. Y les dije que estaba cansado de no competir. No es divertido, por lo que fue genial estar en la pelea varias veces, en el 2022. No lo hice tan a menudo como me hubiera gustado, pero lo disfruté.

En el Omega European Masters, tuve un último día divertido y no pude, en el desempate. Por otro lado, en el Abierto de Holanda no estuve bien, en el final. Ahora bien, se trata de estar en esa posición, una y otra vez. Espero poder ver más de eso, en 2023. He hecho algunos cambios más y creo que todo lo dicho llegará.

Matt Wallace, en su salida del hoyo 1, durante la ronda final del PGA Championship. El evento fue disputado en Bethpage Black Course (Farmingdale, Nueva York. Foto de Warren Little/Getty Images).

Todos los detalles cuentan, con la intención de llegar al Marco Simone Golf & Country Club. Y no hay dudas de que la primera prueba la tendremos en Abu Dhabi, con jugadores de primer nivel. Jugadores que deben mostrar ese temple, para saber actuar bajo la tensión de estar acorralado o bajo la tensión de concretar una diferencia. Una diferencia que no solamente beneficiaria al protagonista, sino a varios integrantes detrás del mismo. Es que, como podrán darse cuenta, hay una responsabilidad que es para pocos y que requiere un plus. Y esa responsabilidad la ha desarrollado Matt Wallace, con gran entereza. Tal es así que el polémico Ranking Mundial (a la vista de todos, por razones de público conocimiento. Actualmente, el inglés se encuentra en el lugar N°182, cuando llegó a ser N°23) es el único que no refleja la importancia de su presencia. Matt Wallace se ganó el respeto de sus más genuinos compañeros y de muchos colegas desconocidos. Sabemos qué podemos esperar de él. Y él mismo lo sabe.

Por suerte, en ese viaje de ida hacia Europa, me tocó sentarme al lado con una señora que ya era una experta en el tema. Encima, tiene el mismo nombre que mi mamá. Sin ese pequeño aliciente, me hubiera vuelto loco. El aeropuerto de Madrid es gigante y no podía dar ningún paso en falso. Ahora, supe ser bien aconsejado. Después, la historia es conocida, si usted es un fiel seguidor de la página. También están a la vista los grandes resultados de Matt Wallace, siendo uno de los mejores exponentes del golf europeo. Ahora bien, no estábamos al tanto de varios detalles de los que nos ha entregado: razones que le permitieron tener esta trayectoria. Por eso era tan importante su testimonio. Cabe remarcar que siempre hay que tener al lado a un ESPECIALISTA EN VUELOS como él. Es una gran motivación para seguir avanzando en la vida.

Matías Miguel Torge

Handicap 54

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